日本が誇る世界最高の食材、「和牛」。今や世界的な日本食ブームを受け、べイエリアでも和牛の人気が高まっている。一方、日本の和牛と肩を並べるほどに霜降りで柔らかい「米国産WAGYU」も存在感を高めている。これほど世界的に浸透した和牛は、米国でもさらに注目度を集めており、需要が伸びていると牛肉のプロたちは話す。

和牛のオリンピックが今年開催

 和牛日本一が決定する「第11回全国和牛能力共進会」が今年9月に宮城県で開催される。5年毎に開催される全国和牛能力共進会は、和牛のオリンピックとも称され、全国の優秀な和牛約500頭を一堂に集めて、改良の成果やその優秀性を競う。「優秀な成績を収めることで、和牛ブランドの市場価値が全国的に高まるため、出場する都道府県にとっては威信をかけた大会となる」とジャスティンさんは話す。

3連覇を目指す宮崎牛

 同大会連続制覇した宮崎牛のさらなる飛躍を成し遂げるため宮崎県は史上初の3連覇を目指している。名実ともに日本一の牛肉と認められている宮崎産黒毛和牛「宮崎牛」は霜降りと赤みのバランスから、口の中に入れた瞬間に芳醇なコクが溶け出す、他の牛にはない滑らかさが特徴。もちろん宮崎牛の評価は、日本だけに止まらず、ここ米国にも輸出され、高い評価を受け人気を博している。 黒毛和牛生産1位の 鹿児島県

 他にも黒毛和牛で忘れてはいけないのが鹿児島産黒毛和牛「薩摩和牛」。日本一の黒毛和牛の生産を誇る鹿児島県は、約33万頭の黒毛和牛を飼育しており、全国の約19%を占めている。「薩摩和牛はベイエリアでも食べられることができる」と話すマークさん。ミルブレーの日本料理屋、馬車道では4等級、5等級の薩摩和牛を使用、リブアイなどで知られるリブの部位を提供しており、そのきめ細やかな美しい霜降りは薩摩和牛ならではの確かなコクと旨味を味わえる。

米国で和牛の 需要が伸び続ける

 和牛の市場規模第2位を有す米国。「5月現在で、米国は日本から牛肉を約14万トン以上輸入しており、日本から米国に輸出する牛肉については、年間200トンを越えると26・4%の関税が掛かる。年200トンまでは1キログラムあたり4・4セントの低関税を設けている」と教えてくれたジャスティンさん。昨年は米国は220トンの和牛を日本から輸入しており、今年は240トンの輸入が見込まれている。ジャスティンさんによると、和牛の輸入量は着々と増加している上、5月22日現在輸入数量割り当て枠が57%から2週間で13%上昇した70%となり、需要も確実に伸びているという。「低率関税の枠が有効の期間に和牛を購入することを勧めたい」と語るマークさん。その背景には、日本から輸入する時に掛かる関税が関係していた。
和牛の美味しさを 世界に広める

 食肉貿易を行うTREX CORP INCでは、和牛の美味しさをもっとたくさんの人に広めるために様々な活動を行なっている。先月は、凄腕シェフのスティーブさんに薩摩和牛を提供し、ディナーイベントを開催。また、レストランやシェフとのコラボレーションイベントを催したり、様々なフードエキスポへの参加、実際にシェフたちと日本を周り和牛の扱い方、調理法などを伝授しているという。日本の和牛を理解し、美味しく調理してくれるシェフに同社は積極的に支援を行なっている。「和牛の美味しさを理解し、美味しく食べてもらえるだけで嬉しい。本物の和牛を食べてもらったお客様からは感謝の言葉を頂くことで、とても嬉しくやりがいを感じている」と話してくれた。

世界に認められた日本が誇る和牛。今年の和牛のオリンピックも含め、和牛への注目度と人気の高さが伺える。価格が高騰してしまう前に、和牛をぜひご自宅やレストランで味わってはいかがだろうか。
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